Les bourdons font-ils du miel

Toutes les abeilles ne font pas de miel

Croyez-le ou non, il existe environ 20 000 espèces d’abeilles connues. La plupart sont des insectes sociaux, mais seules quelques centaines de ces espèces d’abeilles produisent du miel. Tous appartiennent à une sous-espèce (ou genre) appelée «Apis», mais toutes les abeilles Apis ne produisent pas de miel. Certains sont des creuseurs ou des abeilles charpentières, pas des fabricants de miel. Et beaucoup de ceux qui produisent du miel en font une si petite quantité qu’il ne peut pas être récolté pour la consommation humaine.

Presque tous les types d’abeilles qui produisent du miel sont originaires d’Asie et ont une caractéristique distinctive importante. Ils vivent dans des colonies sociales composées d’une reine des abeilles, d’abeilles ouvrières stériles (les butineuses qui pollinisent les fleurs et récoltent le nectar) et de drones mâles (dont le travail est de reproduire et de faire de nouvelles abeilles). Fait amusant: seules les femelles ont des dards.

Les producteurs de miel les plus prodigieux sont connus, sans surprise, comme des «abeilles». Ceux que nous connaissons le mieux sont les abeilles européennes ou asiatiques, qui nichent dans des cavités à l’état sauvage. Les abeilles géantes produisent également beaucoup de miel, mais elles sont originaires du Népal et d’Asie et leurs piqûres peuvent être mortelles, elles ne sont donc pas communément trouvées ou cultivées dans les pays occidentaux comme les États-Unis et le Canada. Un troisième groupe d’abeilles mellifères sont les abeilles naines qui nichent dans les arbustes et les arbres, mais elles produisent si peu de miel que les apiculteurs ne s’en soucient pas.

Encore une fois, c’est tout intéressant. Mais où se situent les bourdons dans l’image?

Oui, les bourdons font du miel

Beaucoup de grandes abeilles noires et jaunes aux ailes tronquées que nous connaissons si bien, connues des scientifiques sous le nom de bombus, produisent en effet du miel. Mais toutes les espèces de bourdons ne produisent pas de miel, et les bourdons d’Amérique du Nord et d’Europe (presque toutes les 255 espèces de bourdons sont originaires de l’hémisphère nord) n’en font pas assez pour être récoltés par les humains.

En fait, ce que les bourdons produisent n’est même pas techniquement du miel; c’est le nectar, la substance brute recueillie sur les fleurs qui doit être débarrassée de son humidité avant de devenir du miel. Le nectar est stocké pour être utilisé comme nourriture par la colonie avant l’arrivée du froid et la longue période d’hibernation de la reine commence. Elle gonfle également sur le nectar stocké avant l’hibernation, pour pouvoir survivre à l’hiver.

Comme vous l’avez peut-être deviné, le cycle de vie des mâles se termine quand il fait froid, et seules les reines des bourdons survivent. Les reines s’accouplent tout au long de la saison chaude, mais elles s’accouplent à nouveau juste avant d’hiberner et pondent des œufs qui deviendront de nouvelles reines et drones au printemps. De cette façon, les reines créent de nouvelles colonies de bourdons, puisque chaque reine vierge commencera sa propre nouvelle colonie.

Si vous avez rencontré un nid de bourdon dans l’herbe épaisse ou dans un tas de compost, vous avez probablement été surpris par sa petite taille. Les colonies d’abeilles sont suffisamment grandes pour abriter jusqu’à 50 000 abeilles chacune, mais vous ne trouverez que 100 à 200 bourdons dans une colonie moyenne. Et puisque chaque abeille fait moins de 1/8 d’une cuillère à café de nectar au cours de sa vie, il n’y a tout simplement pas assez de nectar dans une ruche de bourdon pour valoir la peine d’être extrait pour le miel.

Dans la nature, les bourdons nichent dans des cavités souterraines ou des zones basses jusqu’au sol, pas dans des ruches artificielles. Et ils ne produisent pas de miel pour la consommation humaine.

Alors pourquoi certaines personnes prennent-elles grand soin de les cultiver dans des nichoirs artificiels ou dans les nids de bourdons qu’ils placent dans leurs champs?

C’est parce que les bourdons sont les pollinisateurs les plus prolifiques de la nature.

L’importance des bourdons

Physiologiquement, les bourdons sont des pollinisateurs presque parfaits. Leur taille et leur endurance leur permettent de voler plus loin que les autres abeilles, même par mauvais temps. Ils peuvent travailler plus tôt le matin et plus tard le soir pour polliniser. Ils sont plus robustes car ils sont moins sensibles à l’infestation par les acariens qui ravagent souvent les ruches d’abeilles. Et ils sont conçus pour déplacer efficacement et rapidement le pollen.

Une grande raison pour laquelle les bourdons sont si efficaces à la pollinisation est qu’ils n’ont pas à se poser sur une fleur et à aspirer son nectar pour collecter le pollen. Au lieu de cela, ils sont connus pour ce qu’on appelle la «pollinisation buzz». Ils battent simplement leurs ailes à une fréquence particulière, et les vibrations délogent le pollen pour la collecte. Tout nectar qu’ils récoltent est secondaire au processus de pollinisation.

Seuls certains types de plantes, environ 10% au total, peuvent être pollinisés par buzz. Mais ils sont parmi les plus importants: tomates, aubergines, pommes de terre, fraises, myrtilles et pastèques. C’est pourquoi les agriculteurs encouragent les bourdons à visiter leurs cultures et certains créent des sites de nidification spéciaux pour eux dans leurs champs. Ces abeilles sont des pollinisateurs très importants pour leurs produits.

Les bourdons sont également très appréciés pour la pollinisation dans les serres. Cela explique pourquoi certaines fermes apicoles ne  cultivent bourdons – pas pour le miel, mais à emballer et expédiés aux agriculteurs qui veulent les libérer dans un environnement à effet de serre aux cultures nouvelles pollinisation.

Alors, les bourdons font-ils du miel? Ils le font certainement (encore une fois, en distinguant leur nectar du miel produit par les colonies d’abeilles), mais ce n’est pas pourquoi ils sont cruciaux pour les humains et l’écosystème de la terre – et ce n’est pas pourquoi les populations d’abeilles du monde doivent être protégées.

Les bourdons sont si importants parce qu’ils sont nécessaires pour polliniser bon nombre des cultures dont nous dépendons tous pour se nourrir.

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Dr. Peter Gesund, MD

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