Démence (détérioration mentale)

Qu’est-ce que la démence?

La démence est une condition dans laquelle les processus mentaux sont altérés au point d’affecter les activités normales de la vie quotidienne. Les autres caractéristiques à prendre en compte dans la définition de la démence sont:

  • durant six mois ou plus,
  • pas présent depuis la naissance, et
  • non associé à une perte de conscience.

Il arrive souvent que la démence soit simplement une question de perte de mémoire, mais la condition s’étend au-delà d’une mauvaise mémoire et les processus de prise de décision et de raisonnement sont également affectés. La démence n’est pas une maladie unique mais plutôt un syndrome. Même si elle est courante chez les personnes âgées, les caractéristiques associées de la démence ne font pas partie du processus de vieillissement normal et sont plus graves que l’oubli chez les personnes âgées. La démence est en grande partie irréversible. Elle s’aggrave avec l’âge et la qualité de vie se détériore progressivement.

 

 

Autres noms pour la démence

La démence est connue sous divers termes courants. Beaucoup de ces noms sont inappropriés et utilisés de manière assez vague pour une gamme de comportements qui ne sont pas considérés comme la norme. Ceci comprend :

  • Folie
  • La démence
  • Détérioration mentale
  • Décomposition mentale
  • Dérèglement

Cependant, il est important de noter que la démence est un trouble médical et que le patient n’a pas de contrôle sur ses facultés mentales ou sur la perte de celles-ci.

Types de démence

Il existe différents types de démence classés selon la cause sous-jacente, le mécanisme de la maladie causale et les symptômes caractéristiques.

Démence sénile

Il s’agit d’un terme dépassé qui était auparavant utilisé pour décrire la démence comme une conséquence naturelle du vieillissement chez les personnes âgées. Cependant, on sait maintenant que dans la plupart des cas, il existe une maladie sous-jacente à la démence chez les personnes âgées.

La maladie d’Alzheimer

La maladie d’Alzheimer est la principale cause de démence. La cause exacte de cette maladie neurodégénérative n’est toujours pas claire, mais le cerveau des patients atteints de la maladie d’Alzheimer présente des masses collantes caractéristiques de protéines en son sein.

La démence vasculaire

La démence vasculaire survient lorsque l’apport sanguin au cerveau est interrompu, comme cela se produit avec un accident vasculaire cérébral ou des troubles similaires. Cela endommage le tissu cérébral et peut même entraîner la mort cellulaire dans de grandes zones ou de multiples petites zones.

Démence à corps de Lewy (DLB)

Les corps de Lewy sont des masses sphériques anormales de protéines qui provoquent la mort des cellules nerveuses dans le cerveau des patients atteints de DLB. La corrélation exacte avec la démence n’est pas claire, mais elle a été trouvée dans le cerveau de la maladie d’Alzheimer et de la maladie de Parkinson.

Démence frontotemporale

Aussi connue sous le nom de maladie de Pick, il s’agit d’un type rare de démence permanente. Il existe une quantité anormalement élevée d’une protéine appelée tau, ou une variation anormale de cette protéine. Il semble y avoir certains facteurs génétiques associés à ce type de démence.

Démence syphilitique

La syphilis non traitée peut progresser vers le stade tertiaire qui peut conduire à la démence. Cependant, la disponibilité de la pénicilline a permis de traiter la maladie à un stade précoce, évitant ainsi ces complications.

Démence de la maladie de Creutzfeldt – Jakob

La maladie de Creutzfeldt – Jakob (MCJ) est une forme de démence à évolution rapide. Elle est parfois communément appelée maladie de la vache folle. On pense qu’il est transmis par un type de protéine connu sous le nom de prion, qui n’est pas un virus en tant que tel. Parfois, des troubles génétiques peuvent provoquer la production de ces protéines.

Autres types de démence

La démence peut être observée avec diverses autres maladies. Ici, la démence peut ne pas toujours se produire, mais survient parfois comme une complication. Ceci comprend :

  • Démence de la maladie de Parkinson
  • Démence de la maladie de Huntington
  • Démence associée au VIH

Changements cérébraux de démence

Il n’y a pas de changement spécifique dans le cerveau qui se produit pour tous les types de démence. Cela dépend de la maladie sous-jacente. La mort du tissu cérébral est observée avec la démence vasculaire. Ces zones sont appelées infarctus. Dans la maladie d’Alzheimer, il y a une accumulation de plaques protéiques (amyloïde) et une masse tordue de protéines (enchevêtrements neurofibrillaires) dans les cellules nerveuses du cerveau. Ces changements peuvent éventuellement perturber les signaux électriques et les messagers chimiques (neurotransmetteurs) dans le cerveau mais entraîner principalement la mort des neurones (cellules nerveuses). Les millions de connexions entre les nerfs responsables de la fonction cérébrale sont donc perturbées ou perdues. Ce sont ces connexions qui sont normalement responsables de la mémoire, de la prise de décision et de la pensée rationnelle.

 

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Causes de démence

De nombreux facteurs qui causent la mort des neurones dans le cerveau contribuent à la démence. Les principaux facteurs causaux qui contribuent à la démence permanente et progressive comprennent:

  • Blessures cérébrales subies par un coup comme lors d’une agression ou d’un accident, d’un accident vasculaire cérébral, d’une infection ou d’une augmentation de la pression sur le cerveau.
  • Tumeurs cérébrales qui peuvent être bénignes (non cancéreuses) ou malignes (cancéreuses)
  • Maladies neurodégénératives dont le mécanisme varie et comprennent des conditions telles que la maladie de Parkinson et la maladie d’Alzheimer.
  • Facteurs génétiques pouvant contribuer au développement de certaines maladies liées à la démence.

Il existe d’autres conditions et facteurs de risque qui peuvent contribuer à la démence, bien que cela puisse ne pas être grave comme dans les maladies ci-dessus, progressif ou permanent. Elle disparaît souvent une fois que la maladie sous-jacente est traitée ou que le facteur de risque est éliminé.

  • Stress psychologique sévère, dépression et anxiété
  • Alcoolisme chronique (démence alcoolique ou psychose alcoolique)
  • Anomalies dans le contrôle de la glycémie, comme dans le cas du diabète sucré non contrôlé.
  • Infections aiguës comme l’encéphalite.
  • Troubles thyroïdiens.
  • Consommation de drogues illicites.
  • Médicaments sur ordonnance.
  • Déficiences nutritionnelles.

Symptômes de démence

Les symptômes de la démence vont au-delà de l’oubli. De nombreux autres domaines du fonctionnement mental sont touchés par la démence. Ceux-ci peuvent inclure, mais sans s’y limiter, le langage, la perception, les émotions, le raisonnement, l’apprentissage et la mémoire. Les signes avant-coureurs sont des manquements dans les activités de routine comme le fait de perdre des objets et d’avoir des problèmes pour maintenir des horaires réguliers. La progression de la démence peut être classée en trois phases:

Phase précoce

L’oubli est le premier symptôme apparent, mais il est souvent considéré comme un signe de l’âge en développement et donc ignoré. Plus de symptômes apparaissent progressivement et les personnes touchées peuvent avoir du mal à naviguer même sur les itinéraires les plus familiers. Apprendre quelque chose de nouveau semble soudainement très difficile et il y a des changements subtils en termes de comportement, de personnalité et de compétences sociales. La dénomination d’objets familiers demande un effort excessif et une perte d’intérêt pour les choses et les personnes s’ensuit souvent. Certains patients commencent à éprouver des troubles du sommeil au cours de cette phase.

Phase avancée

Aux stades avancés, la démence rend les patients incapables de prendre soin d’eux-mêmes. Les symptômes de la phase précoce s’aggravent, ce qui rend d’autant plus difficile de nommer des objets, d’écrire ou de rappeler des choses. Un sentiment de confusion prévaut et les hallucinations et les délires sont fréquents. La dépression frappe et il y a un déclin graduel de la capacité de juger même la plus simple des situations. Les tâches quotidiennes telles que cuisiner, conduire et s’habiller deviennent difficiles et fatigantes. Il y a de petites périodes de perte de conscience de soi et ce symptôme s’aggrave avec le temps.

Phase sévère

Dans les cas les plus graves, les gens sont incapables de reconnaître les membres de leur famille et leurs amis. La compréhension devient très difficile. À ce stade, la personne est incapable d’effectuer les activités les plus élémentaires de la vie, comme manger, se laver et s’habiller seule.

Diagnostic de démence

Différents tests diagnostiques sont disponibles pour la démence. La plupart évaluent les capacités cognitives d’une personne. En outre, les techniques d’imagerie cérébrale peuvent également être utilisées pour vérifier les changements sous-jacents de la structure cérébrale. Des carences nutritionnelles, des infections ou des niveaux anormaux de métabolites peuvent également être détectés par des tests de laboratoire de routine.

Tests cognitifs

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Le mini examen d’état mental (MMSE) est le test cognitif le plus fréquemment utilisé qui vérifie l’orientation du participant par rapport à l’heure et au lieu du test, les capacités de répétition, d’enregistrement et de rappel, les compétences mathématiques et motrices de base et l’utilisation du langage. Les patients sont classés comme souffrant de démence sévère, modérée ou légère en fonction des plages spécifiques dans lesquelles se situent leurs scores aux tests.

Tests de laboratoire

Les échantillons sanguins de patients sont vérifiés pour la présence d’infections, la teneur en alcool, les médicaments induisant la démence ou les carences en vitamine B12 et en acide folique. Une modification des taux de thyréostimuline (TSH), des électrolytes, du calcium, des enzymes hépatiques et de la fonction rénale peut également indiquer une démence induite par le métabolisme.

Techniques d’imagerie cérébrale

Diverses techniques d’imagerie comme la tomodensitométrie, la TEP ou l’IRM peuvent être utilisées pour indiquer la présence d’un accident vasculaire cérébral, une cause de démence vasculaire.

Traitement de la démence

La thérapie comportementale est fréquemment recommandée pour les patients atteints de démence. Bien que la démence induite par une carence nutritionnelle ou induite par le métabolisme puisse être inversée par un traitement approprié, d’autres formes de démence sont en grande partie irréversibles et incurables. De nombreux médecins prescrivent des antidépresseurs et des antipsychotiques, mais il existe peu de preuves scientifiques appuyant leur efficacité. Certains médicaments aident en fournissant un soulagement symptomatique dans une certaine mesure. Ceci comprend :

  • Les inhibiteurs de l’acétylcholinestérase aident à augmenter le niveau du neurotransmetteur acétylcholine en bloquant sa dégradation. Il peut être bénéfique pour la démence dans la maladie d’Alzheimer et peut également être utile pour la démence vasculaire et la démence de la maladie de Parkinson.
  • Les bloqueurs des récepteurs NMDA empêchent le glutamate de se fixer aux récepteurs NDMA dans le cerveau, ce qui peut affecter les signaux le long des nerfs. Il peut être utilisé en association avec des inhibiteurs de l’acétylcholinestérase.

Cependant, aucun médicament n’a jusqu’à présent été démontré pour inverser les changements dans le cerveau ou inverser la démence.

Références :

  1. http://www.merckmanuals.com/professional/neurologic_disorders/delirium_and_dementia/dementia.html
  2. http://www.webmd.com/alzheimers/guide/alzheimers-dementia
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