Empoisonnement et contamination par le plomb, sources, symptômes, traitement

L’eau contaminée au plomb n’est pas un phénomène nouveau. Il a attiré une large attention ces dernières années en raison de diverses alertes sanitaires souvent associées à la pollution de l’eau par les industries, au vieillissement des systèmes d’eau, aux peintures à base de plomb, aux cosmétiques et à l’essence. Malgré des contrôles rigoureux aux États-Unis, l’exposition au plomb ne peut être totalement éradiquée. Parfois, l’exposition est si élevée qu’elle conduit à une intoxication.

 

Qu’est-ce que le saturnisme?

Le saturnisme est une accumulation de plomb dans le corps où il provoque divers troubles et perturbations. Même de petites quantités d’exposition au plomb peuvent être dangereuses. Habituellement, l’intoxication est le résultat de mois, voire d’années d’exposition au plomb. À des niveaux très élevés, cela peut entraîner la mort. Il est important de noter qu’aucune quantité de plomb dans le corps n’est sans danger. Bien que le plomb se produise naturellement, il se trouve généralement profondément dans le sol.

La plupart des cas d’intoxication au plomb de nos jours sont dus à l’ingestion de substances comestibles ou non comestibles contaminées par le plomb. Les enfants ont tendance à être plus souvent touchés car l’aborption du plomb dans l’intestin est plus importante chez les enfants que chez les adultes. L’intoxication au plomb chez les adultes est plus souvent associée à une exposition professionnelle comme chez les travailleurs de l’industrie des batteries. Les hommes ont tendance à être plus souvent touchés que les femmes.

Que se passe-t-il avec le plomb dans le corps?

Le plomb peut pénétrer dans l’organisme par inhalation (inhalation) et ingestion (consommé dans l’eau, les aliments ou des substances non comestibles). Il pénètre ensuite dans la circulation sanguine où il se lie aux globules rouges et est distribué dans tout le corps. Le plomb s’infiltre dans les tissus mous de tout le corps, y compris les reins, le foie, le cerveau et la moelle osseuse. Il peut être stocké dans la moelle osseuse pendant de longues périodes, même pendant des décennies.

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La principale façon dont le plomb provoque des effets néfastes est d’augmenter la quantité de radicaux libres dans les cellules. Il nuit également à la production d’antioxydants naturels qui peuvent contrer les radicaux libres. En raison de cet effet, le plomb provoque une augmentation du stress oxydatif dans les cellules. En conséquence, la membrane cellulaire est endommagée. Bien que le plomb dans la circulation sanguine puisse être excrété dans la bile et l’urine, le taux varie.

Sources de plomb

Il existe diverses sources de plomb dans l’environnement au-delà du cadre industriel. Les principales sources d’exposition au plomb de nos jours sont la douleur au plomb, l’essence, le sol et l’eau. Les aliments peuvent être affectés par le sol et l’eau contaminés ainsi que par le plomb dans la poussière à l’intérieur d’une maison. Moins fréquemment, une exposition au plomb peut survenir à la suite d’un contact avec de la poterie au plomb, certains jouets, des remèdes traditionnels et certains produits cosmétiques.

La peinture au plomb

Dans le passé, les peintures à base de plomb étaient couramment utilisées et peuvent encore être présentes dans les maisons anciennes. Les petites particules qui se détachent peuvent être en suspension dans l’air et donc inhalées. Il peut également être consommé, généralement par les enfants, ou contaminer les aliments et l’eau de la maison. Les peintures à base de plomb sont encore une source relativement courante d’empoisonnement au plomb de nos jours. Certains jouets importés peuvent encore contenir des peintures à base de plomb et peuvent être une source de contamination chez les enfants.

Essence et sol

L’essence au plomb était la norme dans le passé et elle était rejetée dans les gaz d’échappement. Le plomb pourrait également contaminer le sol si de l’essence s’y est infiltrée. Bien que l’essence au plomb ne soit pas autant de source de nos jours dans les pays développés, le sol contaminé peut encore poser un problème à ce jour. Ce sol peut également contribuer à la poussière en suspension dans l’air à l’intérieur de la maison, ce qui entraîne l’inhalation de plomb.

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L’eau

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Le principal problème avec l’eau contaminée par le plomb est dû à la tuyauterie à travers laquelle elle est transportée. Les tuyauteries en plomb et les tuyauteries en cuivre soudées au plomb sont les principales causes de contamination de l’eau. Une autre source possible est les industries où le plomb est rejeté en tant que riche dans l’eau, bien que les réglementations environnementales minimisent généralement ce phénomène de nos jours.

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Symptômes de l’empoisonnement au plomb

Les symptômes du saturnisme peuvent varier entre les enfants et les adultes. Il peut également varier en fonction du moment où une personne a été exposée au plomb, de la durée pendant laquelle elle a été exposée ainsi que de la quantité de plomb qui est entrée dans le système. Le plomb affecte tout le corps, mais les symptômes les plus importants concernent les nerfs et le cerveau, le sang, le système digestif, les reins, le cœur et les vaisseaux sanguins, ainsi que le système reproducteur.

Nouveau-nés et enfants

  • Retard de croissance (nourrissons)
  • Retards de développement
  • Difficulté d’apprentissage
  • Perte auditive
  • Fatigue
  • Irritabilité
  • Perte de poids non intentionnelle
  • Perte d’appétit
  • Vomissement
  • Constipation
  • Douleur abdominale

Adultes

  • Hypertension (pression artérielle élevée)
  • Maux de tête
  • Douleur, engourdissement et picotements des bras / jambes (neuropathie périphérique)
  • Douleurs musculaires
  • Douleurs articulaires
  • Douleur abdominale
  • Constipation
  • Déficience cognitive, y compris la perte de mémoire
  • Troubles de l’humeur
  • Nombre de spermatozoïdes anormal ou réduit
  • Naissances prématurées
  • Fausse couche

Les signes et symptômes de l’intoxication au plomb peuvent ne pas toujours être évidents ou immédiats après une exposition identifiable au plomb. Parfois, l’empoisonnement au plomb peut être confondu avec une foule d’autres conditions avant que la toxicité des métaux lourds ne soit testée et l’empoisonnement au plomb ne soit diagnostiqué de manière concluante.

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Traitement de l’empoisonnement au plomb

Un traitement médical n’est pas toujours nécessaire en cas d’empoisonnement au plomb, mais la prévention d’une exposition ultérieure au plomb est primordiale. Si un cas n’est pas considéré comme grave, l’accent serait mis sur l’élimination de la source de l’exposition au plomb et la gestion des conditions ou symptômes qui surviennent. Dans les cas graves, un traitement médical est nécessaire. Cela comprend l’utilisation des médicaments suivants:

  • Agents chélateurs qui se lient au plomb dans le sang et favorisent son extraction du corps par l’urine ou la bile Ceci est connu sous le nom de thérapie par chélation.
  • Les antidotes préviennent les effets toxiques du plomb en le liant. Tous les antidotes ne favorisent pas l’excrétion comme les agents chélateurs. Ces médicaments n’éliminent pas complètement les effets toxiques du plomb.

Il est important de noter que ces médicaments ne guérissent pas le saturnisme et ne sont pas efficaces à 100% pour éliminer le plomb du système ou le neutraliser. Le traitement ne peut pas non plus inverser de nombreux effets d’une exposition à long terme au plomb. La clé est d’empêcher toute nouvelle exposition au plomb et cela devrait être la principale priorité. Ce n’est peut-être pas toujours une entreprise facile, mais il est essentiel de prévenir les complications de l’exposition au plomb.

Références :

  1. www.niehs.nih.gov/health/topics/agents/lead/
  2. emedicine.medscape.com/article/1174752-overvie w
  3. www.mayoclinic.org/diseases-conditions/lead-poisoning/basics/definition/con-20035487
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